L’histoire des Livres : Comment sont nés les premiers livres

Les livres et les récits font depuis longtemps partie de notre identité humaine. L’auteur Cerrie Burnell montre que c’est la raison pour laquelle les histoires sont pour tout le monde – quel que soit votre milieu.

Nous connaissons tous ce sentiment glorieux de tenir un livre entre nos mains. Qu’il s’agisse d’un cadeau tout neuf, d’un objet que nous avons emprunté à une fabuleuse bibliothèque ou d’un trésor familial longtemps aimé et plissé par la relecture…

Mais il y a une particularité qui vient du fait de tenir une histoire et de savoir que l’on peut y entrer ou en sortir, quand on le souhaite.

Lorsque ma fille m’a demandé comment le premier livre avait commencé, je n’ai pas eu de réponse cohérente. J’ai juste toujours accepté que les livres sont une sorte de magie. Mais le voyage d’un livre et la façon dont il a commencé est une aventure historique et interculturelle qui se déroule tout autour du globe.

Paroles et dessins de grottes

Avant d’avoir des livres, nous avions des histoires. Les histoires étaient un acte communautaire : raconter la vie quotidienne pour donner une leçon, donner un avertissement ou simplement pour divertir. Le conte était un moyen communautaire de partager la joie et de tenir à distance l’obscurité ou le danger. C’est ainsi que les contes de fées ont commencé et que le langage et la parole ont trouvé leur pouvoir.

Outre les contes, il existe de nombreux exemples de civilisations plus anciennes qui enregistrent leur vie, par le biais de dessins de grottes ou de gravures sur pierre. Mais les premiers exemples d' »écriture » – sur des dalles de pierre ou sur des morceaux d’écorce – visaient plutôt à enregistrer des nombres, des listes ou à transmettre des informations.

Les gens avaient besoin de documenter leurs comptes, donc en fait les toutes premières notes écrites étaient plus pour transmettre des maths que de la littérature !

Parchemins et « pages

Les anciens Egyptiens ont été la première société à utiliser les « pages » en tant que telles. Ils le faisaient en tissant ensemble les tiges d’une plante de papyrus, puis en aplatissant les tiges tissées en les martelant. Cela créait une « page » qui, une fois collée, devenait un parchemin.

Cette technique a été utilisée pendant des centaines d’années et les Grecs et les Romains l’ont rapidement adoptée. Ils enroulaient soigneusement le parchemin autour d’un grand morceau de bois pour pouvoir le stocker ou le transporter, puis le déroulaient d’un très grand geste, pour le lire à haute voix. Cette méthode a été utilisée jusqu’au 8e siècle après J.-C.

Un peu avant cette époque, dans une autre partie du monde, on a commencé à utiliser le parchemin comme la peau de veau ou de cerf, car il était moins susceptible de se déchirer et il y avait une pénurie de papyrus. Le parchemin était traité à l’alcaline puis recouvert d’encre.

Le début des livres avec des images

Vers 600 après J.-C., de magnifiques illustrations esquissées à la main ont commencé à apparaître sur le parchemin. Ces images colorées et méticuleusement dessinées étaient appelées « manuscrits enluminés » et étaient merveilleuses à voir. Elles aidaient à dépeindre l’histoire ou à renforcer l’importance du message sur le parchemin. En réalité, ce fut le début des livres d’images.

Les Grecs et les Romains ont également inventé les tablettes de cire, qui étaient des blocs de bois recouverts de cire afin que vous puissiez y graver un message, puis les effacer et les réutiliser encore et encore (un peu comme une esquisse !).

Le premier véritable livre écrit sur papier aurait été fabriqué en Chine. Il a été créé en utilisant des mûriers, du chanvre, de l’écorce et même du poisson pour former une grosse pulpe, qui pouvait être pressée et séchée pour former du papier. Chaque feuille de papier avait à peu près la taille d’un journal et était appelée « feuille ». Dès que la feuille était imprimée à l’encre à l’aide de blocs d’impression en bois, elle était connue sous le nom de « folio », qui est un autre mot pour désigner la feuille.

Le tout premier livre

Progressivement, des livres individuels, très précieux, se sont formés. Certains de ces livres contenaient des informations très importantes ou des textes religieux et d’autres racontaient des histoires glorieuses, méchantes ou merveilleuses. Le premier livre jamais écrit dont nous ayons connaissance est L’épopée de Gilgamesh : un récit mythique d’un personnage politique important de l’histoire.

Des années plus tard, en 1454, un Allemand du nom de Johannes Gutenburg a construit sa propre presse à imprimer (et la première au monde), ou presse à caractères mobiles. Cela a tout changé du jour au lendemain, car les livres pouvaient être imprimés beaucoup plus facilement.

Le premier livre imprimé par Gutenburg (et le plus ancien livre imprimé mécaniquement qui ait survécu) est la Bible de Gutenburg. Suite à son succès, des imprimeries ont vu le jour dans toute l’Europe et dans le monde entier.

Un homme nommé Alde Manutious a fondé une imprimerie à Venise avec le désir de créer des livres de poche qui reprennent les classiques grecs. Il souhaitait que les gens aisés puissent mettre le livre dans une sacoche et le transporter avec eux lorsqu’ils font du vélo, ce qui permettrait de transporter les livres partout.

Éditeurs et clubs de livres

En 1832, les premières couvertures de livres sont apparues. En Amérique et en Grande-Bretagne, les livres qui coûtaient un penny étaient des réécritures d’histoires d’horreur gothiques qui se méritèrent bientôt le surnom de Penny Dreadful. Cependant, tout le monde n’avait pas les moyens de payer un penny par livre. Des groupes d’amis se sont donc réunis pour partager les frais et profiter ensemble des histoires sombres et gores : ce furent les premiers clubs de lecture !

Au XIXe siècle également, les éditeurs en herbe ont commencé à imprimer des livres reliés destinés aux ménages plus aisés. Il y avait beaucoup de snobisme autour de la différence entre les livres : les livres reliés étaient considérés comme de grandes œuvres de la belle littérature, et les livres brochés étaient considérés comme moins intelligents ou idiots.

Deux frères américains du nom de Boni ont créé une maison d’édition qui envoyait des livres par correspondance. Elle a connu des moments difficiles mais a fini par triompher et est devenue Random House.

Les frères Boni ont été suivis de près en 1935 par Penguin, une maison d’édition britannique à succès qui imprimait des livres clairement identifiés et qui s’adressaient à tous. Ce n’était que le début du monde de l’édition tel que nous le connaissons et il s’est épanoui encore plus avec l’invention des ordinateurs grand public, des livres sur cassette ou CD (que nous connaissons maintenant sous le nom de livres audio) et du livre électronique ou Kindle.

Les gens lisent et accèdent à des histoires dans de nombreux formats différents, avec des entreprises qui les expédient aux sept coins du monde.

Toutes les histoires sont égales

Les livres sont un phénomène mondial et, comme les histoires, ils appartiennent à tout le monde. Aucun ensemble singulier de personnages, ni aucun type d’histoire n’a d’autorité sur un autre. Comme toutes les cultures et les histoires, toutes les histoires ont leur place dans les bibliothèques du monde entier.


Pour moi, tenir un livre physique dans ma main, qu’il soit relié ou broché, est une sorte d’enchantement. (Bien que j’aime aussi un livre audio pour écouter la dernière chose de la nuit.) Si vous ne trouvez pas un livre qui reflète votre expérience du monde, alors peut-être avez-vous besoin d’écrire ce livre.

Apprendre sur les différentes communautés et se voir représenté dans les pages des contes épiques est magique pour l’âme – cela nous apprend la résilience et la compassion et bien d’autres choses encore…